PLUCK & Play met Thomas Oeben  

 

Met PLUCK & Play willen we de wereld verkennen en onze horizon verruimen. Onder andere door gesprekken te voeren met ondernemers, zielsverwanten en thought leaders. Interessante ontmoetingen die het waard zijn om te delen.

Vandaag zit ik tegenover Thomas Oeben, 36 jaar en eigenaar van Oebens Mercantile, een bijzondere herenzaak in wat mij betreft de mooiste winkelstraat van Utrecht, Oud Kerkhof. Thomas is een energieke ambitieuze ondernemer die opvalt met zijn onderscheidende productaanbod en inspirerende winkelbeleving. Een goed gesprek tussen de jassen, over merkverhalen, duurzaamheid en gastvrijheid.

 

Ik vind het knap dat je in staat bent om zo’n unieke winkel neer te zetten. Inmiddels heb je een tweede winkel erbij en ook online ben je erg actief. Je bent niet zo van het stilzitten volgens mij… 

Nee, ik blijf graag in beweging. Van stil zitten word ik heel onrustig. In de huidige coronatijd is creativiteit nog belangrijker en is het zaak om te laten zien dat je samen bezig bent. Juist door met andere ondernemers een actie of evenement te organiseren en dat met elkaar te promoten, verbreed je je bereik enorm. Zonder dat het enorm veel geld hoeft te kosten. Evenementen zijn nu natuurlijk wat lastig om te organiseren maar afgelopen zomer mocht dat wel. We hebben toen samen met onze buren van Dikke Dries en wijnhandel Margaret Wines een aantal weken op zaterdag een oesterfeestje gegeven. Zulke leuke unieke evenementen maakt deze straat ook zo leuk.  

Als ondernemer ben je zes jaar geleden gestart, hoe was de weg daarnaartoe? 

Ik heb vanaf mijn jeugd tot aan mijn 30e altijd in loondienst gewerkt in verschillende winkels. Het moment dat ik 30 werd, was voor mij het moment dat ik dacht: hé, volgens mij ben ik klaar met het compromis. Ik wil gewoon zelf vol gas kunnen geven. Toen heb ik tegen mezelf gezegd: ja ik ga het vanaf nu voor mezelf doen. Dan heb je wel gezonde wedstrijdspanning maar omdat je vol ambitie en zelfvertrouwen zit en je weet dat je het ‘winkeltje spelen’ onder de knie hebt, ga je er gewoon voor. Dan komt er natuurlijk wel een hele hoop kracht bij kijken maar dat weet je dan nog helemaal niet, dus dat daar ben je dan nog niet bang voor.  

Hoe kom je aan inspiratie om merken te kiezen? 

Toen ik begon, had ik mijn verlanglijstje al klaar. Ik werkte natuurlijk al lang in de mode. Maar uiteindelijk ben ik ook een consument die dingen mooi vindt om dezelfde reden als jij. Dat is ook mijn initiële gedachte, ik moet het zelf ook willen dragen. Daarnaast vind ik het heel belangrijk dat er een verhaal achter een product zit. Want hoe meer een product van zichzelf vertelt, hoe makkelijker het is om dat verhaal over te brengen. Als ik het dan over een merk heb, hoeft het geen verkoopgesprek meer te zijn. Ik hoef alleen maar te vertellen waarom ik iets mooi vind of wat de geschiedenis van dat merk is. Het is dan geen verkopen maar het overbrengen van een mooi verhaal. Natuurlijk probeer ik daarin een beetje te sturen en probeer ik hier en daar een duwtje geven. Maar een goed verkoopgesprek moet eigenlijk voor 75% helemaal niet over het product gaan.  

‘Mijn initiële gedachte: ik moet het zelf ook willen dragen. Daarnaast vind ik het heel belangrijk dat er een verhaal achter een product zit.’

 

Kan je een voorbeeld geven van een merk dat helemaal aan deze voorwaarden voldoet? 

Als ik in mijn winkel één product zou moeten kiezen, dan is het de jas die over je linkerschouder hangt. Dat is een jas van het Engelse merk Baracuta, dat al sinds eind jaren 30 van de vorige eeuw bestaat. De jassen worden nog steeds in Engeland gemaakt en het leuke is dat ze sinds de jaren 30 nog steeds op dezelfde manier gemaakt worden. Het is nog steeds dezelfde fit en wanneer je in de geschiedenis terugkijkt, dan zie je dat stijliconen als Steve McQueen en James Dean hem ook hebben gedragen. Daar word ik heel enthousiast van, omdat dat product zo goed is dat het al 90 jaar onveranderd is en zich niet meer hoeft te bewijzen. 

Is dit een voorwaarde voor de gehele collectie in de winkel?

Ja, alleen kan je niet van ieder merk verwachten dat ze een geschiedenis van 90 jaar hebben. Maar het moet wel een authentiek verhaal bevatten. Dat kan ook een merk zijn dat pas 5 jaar bestaat of zelfs pas net gestart is. Als het maar een origineel verhaal heeft, daar ben ik heel gevoelig voor. Dat is af en toe ook mijn valkuil als ondernemer, ik ben veel te veel een liefhebber. Als ik niet oppas, zou ik de winkel wel 15 keer kunnen vullen met spullen die ik mooi vind. Als ik op inkoopreis ben, wil ik alles wel kopen wat ik mooi vind maar dat kan helaas niet. De ratio daarin vinden is soms lastig.

Zou je eens wat meer willen vertellen over deze inkoopreizen?

Twee keer per jaar ga ik naar de Pitti Uomo in Florence. Dat is de leukste werkweek van het jaar. Florance verandert dan in een soort 24/7 modeshow. Alles ademt mode en er is dan ook bijna geen toerist meer te bekennen. Het maakt niet uit of je nou ‘s avonds zit te eten in een restaurant of ‘s nachts een biertje gaat drinken, je komt alleen maar gelijkgestemden tegen, wat voor het netwerken heel belangrijk is. Daarnaast is het heel leuk om je een paar dagen in een wereld te begeven waarin het niet uitmaakt wie je spreekt, het gaat over hetzelfde onderwerp. Iedereen heeft die modekriebel.  

Heb je een beeld van een klant in gedachten als je een nieuw kledingstuk ziet? 

Ja, dat gebeurt zeker. Het gaat soms zelfs zo ver dat ik enkele stuks inkoop. Dan weet ik gewoon: dit vind die klant geweldig. Dat is dan ook een gok want wij kopen ongeveer 6 maanden van tevoren in. Maar het komt zelden voor dat ik verkeerd zit, eigenlijk wordt dit altijd gewaardeerd. 

‘Het gaat soms zelfs zo ver dat ik enkele stuks inkoop. Dan weet ik gewoon: dit vind die klant geweldig.’

 

In de voorbereiding van deze podcast kwam ik erachter dat kleding de op één na grootste oorzaak is van vervuiling in de wereld. Waarvan spijkerbroeken de absolute nummer 1. Hoe kijk je daarnaar? 

De hele industrie is een dinosaurus die heel traag beweegt. Vernieuwing is vaak ver te zoeken en het duurt heel lang voordat het in alle lagen doorgevoerd is. Hoe ik zelf denk over duurzaamheid is dat goede kwaliteit het grootste verschil maakt. Als je een broek 5 jaar kan dragen is die per definitie duurzamer dan een ecologische broek die je na 3 keer dragen weggooit. Uiteindelijk begint duurzaamheid in kleding bij de eindgebruiker, die bepaalt hoe de daadwerkelijke impact van een product is.

Natuurlijk kijken wij ook naar arbeidsomstandigheden. Het meeste wat we hier verkopen, is gemaakt binnen Europa. We hebben wel wat uit Azië maar dat is afkomstig van goede fabrieken. Die regelmatig geaudit worden en waar medewerkers een opleiding krijgen.

Daarnaast werken wij met een vooruitstrevende merken, waarvan Kings of Indigo het beste voorbeeld is. Zij zijn wereldwijd een voorloper met name in het vergroenen van de denim industrie. Gemiddeld wordt er voor de productie van een spijkerbroek 18.000 liter water gebruikt. Dit water gaat vervolgens vervuild weer terug het systeem in. Kings of indigo heeft dat met ongeveer 75% gereduceerd. Ze gebruiken geen water voor de wassingen maar doen dat met lasers. Verder gebruiken ze onder meer gerecycled en bio katoen. Maar al met al valt er over de breedte nog een hoop winst te behalen.

De dag dat ik hier voor het eerst een stap over de drempel zette, voelde meteen alsof ik thuiskwam. Hoe krijg je die gastvrijheid voor elkaar? 

Dankjewel, ik vind het heel leuk om te horen! Want dit is wel precies het gevoel wat ik wil bereiken. Belangrijk daarbij is dat ik mijzelf ook meer gastheer vind dan een verkoper. Maar om dit te bereiken, moet je jezelf eerst de vraagstellen: hoe zou ik dat zelf graag willen ervaren? Dat is mijn uitgangspunt geweest. Het is de winkel waar ik zelf graag zou willen winkelen. Dat is wat ik ook vaak mis bij andere winkels, de diepere gedachten over de invulling van het totaalplaatje. We hebben er goed over nagedacht en ik heb een adviesbureau ingehuurd om me daarbij te helpen. Uiteindelijk hebben we de winkel gemaakt waar ik zelf ook graag zou komen.  

‘Ik vind mijzelf meer een gastheer dan een verkoper’

 

In de winkel ligt alles gemixt in hapklare brokken. We zorgen dat er overal setjes liggen. Op deze manier worden klanten geïnspireerd om meer te bekijken. Het is belangrijk om je antennes aan te hebben staan en door in gesprek te gaan uit te vinden welke smaak de klant heeft. Natuurlijk scan je iedereen die binnenkomt ook even, wat is zijn maat en stijl. Dan ontstaat er meteen een lijstje van items die voor deze klant wel eens heel interessant kunnen zijn.  

Ik neem dit gesprek even mee naar buiten de winkel. Wat is jouw favoriete restaurant? 

Ik woon in Amersfoort, de Hof is zomers wel een plek waar ik graag kom. Eigenlijk maakt het mij daar niet uit op welk terras ik beland, als het alsmaar net dat streepje zon heeft. Over het algemeen geldt weer dat ik het liefste kom in een restaurant of café dat een authentiek, leuk en eigen verhaal heeft. Dat kan zijn van zilver-chique tot aan een bruine kroeg, als het plaatje maar klopt.  

Je gaf aan dat gastvrijheid ontzettend belangrijk is. Let je hier dan ook op wanneer je een terrasje uitzoekt? 

Ik ben me er vaak alleen van bewust als het niet klopt. Als mijn glas leeg is, dan snap ik soms niet hoe het kan dat ik na 5 minuten nog steeds geen vol glas voor m’n neus heb staan. Los van mijn gevoel, begrijp ik dit omzet-technisch ook niet. Je mist gewoon zo een paar tientjes op een bon. Als je dit zou vergelijken met mijn winkel zou dit een hele aparte situatie opleveren. Stel je voor dat iemand bij wijze van spreken in zijn onderbroek staat te wachten op een broek en die komt niet… Dat zou de klant nooit pikken maar in de horeca gebeurt dat dus best vaak. Waarom geef je dan niet die paar euro meer uit aan goed personeel? Dit verdien je zo weer terug met het extra glas dat ze verkopen. Het is eigenlijk zo dat ultieme gastvrijheid bijna niet opvalt.

‘Stel je voor dat iemand bij wijze van spreken in zijn onderbroek staat te wachten op een broek en die komt niet… Dat zou de klant nooit pikken maar in de horeca gebeurt dat dus best vaak.’

 

Kijk je dan ook wel eens naar de kleding van de bediening?

Over het algemeen gaat dit goed maar ik zie helaas ook wel eens het zwarte overhemd wat net een keer teveel gewassen is of dames die in herenkleding staan te werken. Daarentegen kan ik het juist ook erg waarderen en zal ik het ook uitspreken als iedereen er heel goed uitziet. Dat hoeft niet allemaal in hetzelfde pakje te zijn, als er maar over nagedacht is. Ik vind het een belangrijk onderdeel van de uitstraling. 

Zijn er voorbeelden van ondernemers waarvan jij zegt, daar kijk ik graag naar of daar raak ik door geïnspireerd? 

Ralph Lauren is voor mij het ultieme merk. Vanuit het niets begonnen en heeft, denk ik, het grootste herenmerk ter wereld gecreëerd, waarin alles klopt. Het maakt niet uit waar ik ben, welk land of welke stad, als er een Ralph Lauren winkel is, stap ik altijd even binnen om me te laten inspireren. De sfeer klopt in iedere Ralph Lauren winkel meer dan 100%, er is over alles nagedacht. Het beste voorbeeld hiervan is de winkel in Saint Germain in Parijs. Dit is een enorm statig pand van maar liefst 7 etages en op elke verdieping is een compleet andere wereld neergezet. 

Hoe zit het met je eigen ambities? Gaan we nog meer Oebens winkels zien of heb je hele andere plannen voor de toekomst?

Ik vind het zelf ook fantastisch om verschillende werelden te creëren. Ik ben 5 jaar geleden begonnen met Oebens Mercantile. Afgelopen jaar heb ik mijn tweede winkel Magasin Dstrezzed hiernaast geopend. Mijn droom is om de komende jaren steeds een extra winkel hier in de straat te openen. En dat ik uiteindelijk in plaats van 7 verdiepingen 7 winkels naast elkaar heb met ieder hun eigen verhaal. Laat mij hier de ultieme local hero worden met verschillende winkels die allemaal een waanzinnige uitstraling hebben.

Coen: Bedankt voor dit fijne gesprek. We blijven je volgen en kijken uit naar je collectie voor het nieuwe seizoen.’